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Ricerca sulle cellule staminali: al crocevia tra religione e politica

di Christine Vestal, Staff Writer, Stateline.org


Cellule staminali

La ricerca sulle cellule staminali embrionali, che utilizza cellule speciali trovate in embrioni umani di età compresa tra tre e cinque giorni per cercare cure per una serie di malattie croniche, ha acceso un importante dibattito morale e politico negli Stati Uniti. Nei 10 anni trascorsi da quando gli scienziati dell'Università del Wisconsin hanno annunciato di aver raccolto cellule potenzialmente salvavita da embrioni in eccesso donati da cliniche per la fertilità, il dilemma etico presentato dagli studi ha assorbito attivisti su entrambi i lati della questione ed è salito al vertice dello stato e gli ordini del giorno politici federali.

Per i pazienti e le loro famiglie, la ricerca sulle cellule staminali embrionali offre la speranza di cure per condizioni croniche e debilitanti, come il diabete giovanile, il morbo di Alzheimer, il morbo di Parkinson, le lesioni del midollo spinale e la cecità. Per gli scienziati, rappresenta un percorso rivoluzionario per scoprire le cause e le cure per molte altre malattie umane. Le cellule staminali embrionali sono pluripotenti, cioè hanno la capacità unica di svilupparsi in uno qualsiasi dei 220 tipi di cellule del corpo umano. Oltre alla loro versatilità, le cellule staminali embrionali sono più facili da coltivare in laboratorio rispetto alle cellule staminali adulte. (Vedi The Science Behind Stem Cell Research.1)

Ma molti oppositori, inclusi alcuni leader religiosi, credono che la ricerca sulle cellule staminali sollevi le stesse questioni morali dell'aborto. Inoltre, gli oppositori sostengono che gli scienziati hanno altri modi promettenti per raggiungere gli stessi obiettivi, inclusa la ricerca non controversa sulle cellule staminali adulte. (Vedi The Case Against Embryonic Stem Cell Research: An Interview with Yuval Levin.2) Ma i sostenitori (vedi The Case For Embryonic Stem Cell Research: An Interview with Jonathan Moreno.3) della ricerca sottolineano che al momento non vi è alcun sostituto per la ricerca che utilizza gli embrioni. Inoltre, dicono, la ricerca ha portato alla distruzione di solo poche centinaia di embrioni, rendendolo fondamentalmente diverso dall'aborto, che si traduce nella distruzione di milioni di embrioni umani ogni anno.

Diversi gruppi religiosi detengono un'ampia varietà di opinioni sulla ricerca sulle cellule staminali embrionali. (Vedi le posizioni ufficiali dei gruppi religiosi sulla ricerca sulle cellule staminali.4) Per la Chiesa cattolica e molti altri gruppi cristiani, la vita inizia al concepimento, rendendo la ricerca equivalente all'omicidio perché si traduce nella distruzione di embrioni umani. “Gli embrioni umani ottenuti in vitro sono esseri umani e sono soggetti con diritti; la loro dignità e il diritto alla vita devono essere rispettati sin dal primo momento della loro esistenza ', ha scritto il compianto Papa Giovanni Paolo II nella sua enciclica del 1995,Il vangelo della vita. Altri gruppi religiosi non prendono posizione sulla questione e alcuni, inclusi molti gruppi cristiani ebraici e più liberali, sostengono la ricerca sulle cellule staminali embrionali.


Relazione speciale: Embryonic Stem Cell Research

La ricerca sulle cellule staminali al crocevia tra religione e politica



La scienza dietro la ricerca sulle cellule staminali


La maggior parte degli americani in calo favorisce la ricerca sulle cellule staminali embrionali

Domande e risposte sulle cellule staminali


Yuval Levin: il caso contro la ricerca sulle cellule staminali

Jonathan Moreno: il caso della ricerca sulle cellule staminali

Risorse addizionali

Ricerca sulle cellule staminali nel mondo


Posizioni ufficiali dei gruppi religiosi sulla ricerca sulle cellule staminali

Citazioni sulla ricerca sulle cellule staminali da figure politiche, religiose e altre figure di spicco

Confronto tra candidati: ricerca sulle cellule staminali

Vai alla pagina del problema di bioetica

I sondaggi nazionali indicano che una sottile maggioranza di americani sostiene la ricerca. Secondo un sondaggio nazionale del 2007 del Pew Forum on Religion & Public Life e del Pew Research Center for the People & the Press, il 51% afferma che è più importante condurre ricerche sulle cellule staminali che potrebbero portare a nuove cure mediche piuttosto che evitare di distruggere la vita potenziale degli embrioni umani. Lo stesso sondaggio ha rilevato che il 35% afferma che è più importante non distruggere gli embrioni.5

Mentre il ritmo della ricerca all'avanguardia accelera e la prospettiva di cure si avvicina alla realtà, i sostenitori di entrambi i lati del dibattito vedono la possibilità che, entro pochi anni, gli scienziati troveranno un modo per raccogliere cellule staminali senza distruggere gli embrioni. Alla fine del 2007, i ricercatori in Wisconsin e Tokyo hanno annunciato di aver trasformato le normali cellule della pelle umana in quelle che sembravano avere le stesse proprietà delle cellule staminali embrionali. I leader religiosi hanno salutato la scoperta come una prova che la distruzione degli embrioni non è necessaria. Il presidente George W. Bush, nel suo discorso sullo stato dell'Unione del 2008, ha affermato che la nuova ricerca rivoluzionaria 'ha il potenziale per spingerci oltre i dibattiti che dividono il passato'.

Ma lungi dal risolvere il dilemma morale, la svolta altamente pubblicizzata ha solo intensificato la discussione. Scienziati di tutto il mondo hanno subito avvertito che, sebbene promettente, la nuova ricerca non garantiva che le cellule staminali adulte potessero essere trasformate con successo in cellule pluripotenti. Molti, tra cui James Thomson, il ricercatore che ha guidato il team dell'Università del Wisconsin, hanno pubblicamente sostenuto che la ricerca sulle cellule staminali embrionali dovrebbe continuare.

In Europa, solo il Regno Unito, la Svezia e il Belgio consentono tutte le forme di studi sulle cellule staminali embrionali. All'altra estremità dello spettro, Austria, Irlanda, Polonia e Lituania hanno bandito tutte le forme di ricerca sulle cellule staminali. La Germania e l'Italia hanno criminalizzato l'estrazione di cellule staminali da embrioni umani, ma gli scienziati sono autorizzati a condurre ricerche sulle cellule staminali create altrove. Danimarca, Finlandia, Francia, Grecia, Spagna e Paesi Bassi limitano gli scienziati a produrre linee di cellule staminali da embrioni in eccesso che le cliniche per la fertilità intendono distruggere. (Vedi Ricerca sulle cellule staminali in tutto il mondo.6)

Dibattito politico negli Stati Uniti

Negli Stati Uniti, la domanda principale è se il governo federale debba finanziare la ricerca sulle cellule staminali embrionali. A differenza del Giappone e della maggior parte dei paesi europei, nessuna legge federale limita effettivamente la ricerca, sebbene sei stati - Arkansas, Indiana, Louisiana, Michigan, North Dakota e South Dakota - vietino la creazione o la distruzione di embrioni umani per la ricerca medica.

A livello nazionale, la maggior parte dei politici democratici è favorevole al finanziamento federale della ricerca sulle cellule staminali embrionali, compreso il candidato alla presidenza democratica, il senatore Barack Obama dell'Illinois. Nel 2005 Obama ha votato per una legislazione che avrebbe consentito il finanziamento federale per la ricerca sulle cellule staminali utilizzando embrioni destinati ad essere scartati dalle cliniche per la fertilità. Bush ha posto il veto al disegno di legge.

La questione ha diviso i legislatori repubblicani. Alcuni si oppongono a qualsiasi ricerca che implichi la distruzione di embrioni umani. Il senatore del Kansas Sam Brownback e l'ex senatore della Pennsylvania Rick Santorum, per esempio, sono apertamente oppositori della ricerca. Altri, compreso il candidato presidenziale repubblicano Sen. John McCain dell'Arizona, favoriscono alcuni aspetti della ricerca. Ad esempio, McCain sostiene il finanziamento federale non solo per la ricerca sulle cellule staminali adulte, ma anche per la ricerca che utilizza embrioni destinati alla distruzione da parte delle cliniche per la fertilità. Ancora altri repubblicani di alto profilo sono sostenitori vocali. L'ex first lady Nancy Reagan, che ha visto suo marito, il presidente Ronald Reagan, soccombere agli effetti devastanti della malattia di Alzheimer, si è unita ad altri sostenitori dei pazienti nella ricerca di finanziamenti federali per la ricerca sulle cellule staminali embrionali. Persino il convinto oppositore dell'aborto, il senatore Orrin Hatch dello Utah, ha proposto una legislazione per supportare questa ricerca.

Tuttavia, potenti forze su entrambi i lati della questione hanno creato un punto morto a Washington, DC, sulla questione dei finanziamenti. Nel 2006 e nel 2007, ad esempio, Bush ha posto il veto ai progetti di legge bipartisan che avrebbero sbloccato i finanziamenti federali per la ricerca. Nel frattempo, i tentativi del Congresso degli Stati Uniti di vietare qualsiasi ricerca su embrioni umani hanno ripetutamente fallito.

Con una situazione di stallo a Washington, gran parte del dibattito si è spostato sulle capitali degli stati. Almeno sette stati hanno visto la carenza di fondi federali come un'opportunità: investendo nella scienza nascente, speravano di attrarre i migliori scienziati e incubare ciò che gli esperti prevedono sarà una nuova industria biotecnologica da molti miliardi di dollari.

All'inizio del 2004, il New Jersey è diventato il primo stato a investire nella ricerca sulle cellule staminali. La California seguì nel novembre dello stesso anno, quando gli elettori approvarono una misura di obbligazioni da 3 miliardi di dollari per finanziare la ricerca. Nei due anni successivi, Connecticut, Illinois, Maryland, New York e Wisconsin si sono uniti all'elenco degli stati che si sono impegnati a finanziare la ricerca sulle cellule staminali. Tre stati - Iowa, Massachusetts e Missouri - hanno reso la ricerca legale ma non hanno offerto finanziamenti statali; I legislatori del Massachusetts stanno attualmente considerando un investimento nella scienza.

Sebbene questi stati abbiano intrapreso azioni per andare avanti nella ricerca sulle cellule staminali, la questione è irrisolta in gran parte del paese. Poiché il governo degli Stati Uniti consente la ricerca fintanto che non viene speso denaro federale, le università statali e i laboratori privati, non profit e aziendali sono liberi di perseguirla, tranne negli stati che la vietano.

Storia del dibattito

La ricerca sulle cellule staminali embrionali ha attirato per la prima volta l'attenzione dei media nel 2001, quando Bush, sotto la pressione sia degli oppositori che dei sostenitori, ha tentato di forgiare un compromesso. Quel compromesso ha comportato il permesso ai sottoscrittori della ricerca medica della nazione, il National Institutes of Health (NIH), di iniziare a finanziare questi studi utilizzando cellule staminali raccolte da embrioni in eccesso prima del 9 agosto 2001, data della sua decisione.

Gli oppositori religiosi, che avevano sostenuto per un divieto federale, sono rimasti delusi, mentre gli scienziati si sono lamentati del fatto che la maggior parte delle linee di cellule staminali esistenti (cellule staminali embrionali coltivate coltivate in una capsula di Petri) erano contaminate o morivano.

Sebbene la maggior parte degli americani sia venuta a conoscenza del problema una volta che Bush ha preso la sua controversa decisione di finanziamento, il dibattito etico sulla ricerca che coinvolge embrioni umani è iniziato molto prima. A metà degli anni '70, ad esempio, i responsabili delle politiche federali proibirono il finanziamento dei cosiddetti bambini in provetta, gettando le basi per future discussioni sull'opportunità che il governo degli Stati Uniti dovesse finanziare ricerche che molte persone considerano immorali.

Più o meno nello stesso periodo, la Corte Suprema degli Stati Uniti ha emesso la sua decisione Roe contro Wade del 1973 che legalizzava l'aborto. Quella storica decisione ha mobilitato gli oppositori dell'aborto, molti dei quali in seguito si sarebbero opposti alla ricerca sulle cellule staminali a causa di quella che considerano la distruzione della vita umana.

Circa due decenni dopo, il presidente Bill Clinton approvò, per la prima volta, il finanziamento della ricerca sulle cellule staminali che coinvolgeva embrioni in eccesso provenienti da cliniche per la fertilità. Allo stesso tempo, ha posto una moratoria sul sostegno alla ricerca che coinvolge la clonazione umana, una restrizione che Bush ha esteso nel 2000.

Nel 1995, il Congresso annullò la decisione di Clinton di finanziare alcuni tipi di ricerca sulle cellule staminali, promulgando un meccanismo di appropriazione, ancora oggi sui libri, che impedisce ai NIH di finanziare qualsiasi ricerca che danneggi o distrugga gli embrioni umani. Bush ha eluso questa legge nel 2001 quando ha consentito il finanziamento di linee di cellule staminali che erano già state create, assicurando anche a molti dei suoi sostenitori che nessun nuovo embrione sarebbe stato distrutto.

Gli oppositori della ricerca sulle cellule staminali embrionali si oppongono a due tecniche di base: la raccolta di cellule staminali da embrioni umani e la creazione di embrioni umani clonati da un uovo umano e una cellula donatrice adulta - una tecnica chiamata trasferimento nucleare di cellule somatiche. In entrambi i casi l'embrione viene infine distrutto.

Sebbene molti oppositori dell'aborto si oppongano a entrambe le tecniche, alcuni sostenitori affermano che la raccolta di cellule potenzialmente salvavita da embrioni che altrimenti sarebbero distrutti è giustificata. Ma alcuni sostenitori della ricerca si oppongono anche alla creazione di embrioni al solo scopo di raccogliere cellule e poi distruggerle.

Esperti di bioetica affermano che il dibattito sulle cellule staminali segna la prima volta nella storia degli Stati Uniti che la scienza medica ha svolto un ruolo così importante nella politica elettorale. In effetti, la questione ha avuto un impatto significativo sulle elezioni del Senato degli Stati Uniti del 2006 nel Missouri, dove gli elettori hanno discusso e alla fine hanno approvato una proposta di emendamento costituzionale dello stato che garantisce la legalità della ricerca sulle cellule staminali embrionali. La democratica del Missouri Claire McCaskill, che sostiene la ricerca, ha estromesso Jim Talent, oppositore repubblicano in carica e nella ricerca sulle cellule staminali, in parte a causa delle loro differenze su questo problema. McCaskill ha appoggiato l'emendamento del primo della nazione; Il talento si è opposto.

Se il prossimo presidente decide di far cadere le restrizioni di Bush sul finanziamento delle cellule staminali, il Congresso potrebbe premere di nuovo per i soldi federali. Ma con una recessione economica e un crescente deficit di bilancio, la concorrenza per i finanziamenti NIH dovrebbe essere rigida. Anche senza fondi federali, tuttavia, si prevede che gli investimenti statali e privati ​​negli studi sulle cellule staminali continueranno.


Appunti

1La scienza dietro la ricerca sulle cellule staminali

2Il caso contro la ricerca sulle cellule staminali embrionali: un'intervista con Yuval Levin

3Il casoPerEmbryonic Stem Cell Research: Interview with Jonathan Moreno

4Posizioni ufficiali dei gruppi religiosi sulla ricerca sulle cellule staminali

5La maggior parte degli americani in calo favorisce la ricerca sulle cellule staminali embrionali

6Ricerca sulle cellule staminali nel mondo