Poll Power

di Scott Keeter, Direttore del Survey Research, Pew Research Center


Mentre i voti sono stati contati la notte delle primarie presidenziali democratiche del New Hampshire dello scorso gennaio, i sondaggisti e altri professionisti del gioco politico hanno iniziato a confrontarsi con un fatto scomodo: praticamente tutti si erano sbagliati. Nonostante i risultati unanimi dei sondaggi prevedessero una vittoria di Barack Obama (con una media di otto punti percentuali) sulla scia del sorprendente trionfo del senatore Obama nei caucus dell'Iowa, Hillary Clinton sarebbe uscita vincitrice.

La debacle del New Hampshire non è stata il fallimento più significativo nella storia dei sondaggi di opinione pubblica, ma è entrata a far parte di un elenco di grandi imbarazzi che include i sondaggi di uscita della Florida nelle elezioni presidenziali del 2000, che hanno spinto diverse reti a proiettare una vittoria di Al Gore, e i sondaggi nazionali nella corsa del 1948, che portarono al titolo forse più famoso nella storia politica degli Stati Uniti: 'Dewey sconfigge Truman'. Dopo intense critiche per precedenti fallimenti e sforzi altrettanto intensi da parte dei sondaggisti per migliorare le loro tecniche, questo non avrebbe dovuto accadere.

Il New Hampshire ha dato nuova vita a molti dubbi assillanti sui sondaggi e critiche sul suo ruolo nella politica americana. I sondaggi sono davvero accurati? Le indagini su piccoli gruppi di persone possono fornire una lettura fedele di ciò che pensa un gruppo molto più ampio? E i pregiudizi? I sondaggisti non impilano il mazzo?

A un livello più profondo, il disagio per i sondaggi nasce dalla paura del suo impatto sulla democrazia. C'è il sospetto che i sondaggi (e i giornalisti) inducano la passività politica dicendo agli americani quello che pensano. Allo stesso tempo, alcuni temono che i sondaggi mettano troppo potere nelle mani di un pubblico disinformato e riducano i leader politici a seguaci servili dell'opinione pubblica.


Ma mentre può esserci motivo di preoccuparsi della competenza politica del pubblico, una minaccia molto più seria alla democrazia deriva dalle grandi disparità di reddito, istruzione e altre risorse necessarie per partecipare efficacemente alla politica. Rispetto alla maggior parte delle altre democrazie occidentali, gli Stati Uniti hanno un'inclinazione di classe più pronunciata nell'affluenza alle urne e in altre forme di partecipazione politica, con i ricchi molto più politicamente attivi di quelli che sono meno abbienti. Questa distribuzione non uniforme dell'impegno politico è ciò che rende i sondaggi di opinione pubblica particolarmente preziosi. Lungi dal minare la democrazia, la rafforzano: la rendono più democratica.



Qualunque siano le loro insidie, i sondaggi elettorali devono affrontare la misura ultima della responsabilità: la realtà. Secondo questo standard, il loro curriculum è molto buono. Nel 2004, quasi tutti i sondaggisti nazionali avevano previsto correttamente che Bush avrebbe vinto in elezioni ravvicinate e la media dei sondaggi prevedeva un totale di Bush entro pochi decimi di percento di ciò che aveva ottenuto. Tra i sondaggi in tutto lo stato nelle gare per il governatore e il Senato degli Stati Uniti, il 90% ha previsto correttamente il vincitore e molti che non erano ancora nel margine di errore di campionamento. Il record nel 2000 è stato simile, anche se è stata un'elezione ancora più serrata.


L'eminente scienziato politico V. O. Key una volta definì l'opinione pubblica come 'quelle opinioni detenute da privati ​​che i governi ritengono prudente prestare attenzione'. Sebbene non siano affatto uno strumento perfetto, i sondaggi consentono di far conoscere al governo più opinioni, detenute da una gamma più ampia e rappresentativa di cittadini, e quindi, potenzialmente, di ascoltarle.

Leggi l'analisi completa dei punti di forza e di debolezza dei sondaggi odierni e di ciò che possono implicare sulle previsioni basate sui sondaggi relative alle elezioni di novembre.


Questo estratto è ristampato, con il permesso, dal Wilson Quarterly dell'autunno 2008