Nuovi fatti sulle famiglie

di D'Vera Cohn, scrittore senior, Pew Research Center


Più di 2.000 demografi, sociologi e altri si sono riuniti a Washington, D.C., di recente per l'incontro annuale della Population Association of America. Tra le sessioni poster e gli articoli presentati vi erano alcuni che contestavano la saggezza popolare (o accademica) su aspetti importanti della vita familiare. Tre sono descritti qui, insieme ai risultati dell'indagine del Pew Research Center che riguardano gli argomenti trattati: pasti in famiglia, convivenza e divorzio.

Le presentazioni della conferenza sono in genere lavori in corso, da rivedere non appena saranno disponibili maggiori informazioni o saranno risolte le sfide alla loro metodologia. Non sono l'ultima parola su questi argomenti e non dovrebbero essere presi come la nuova saggezza convenzionale. Ma sollevano domande preziose su questioni sostanziali.

Pasti in famiglia

Prendi i pasti in famiglia, ad esempio. Tutti sanno che i bambini stanno meglio se crescono in una casa dove la famiglia si riunisce intorno alla tavola ogni sera, giusto? Non così velocemente, secondo un poster presentato dai ricercatori della Boston University e della Columbia University. Hanno utilizzato i dati dello studio longitudinale della prima infanzia per chiedersi se il rendimento scolastico e il comportamento dei bambini dalla scuola materna all'ottavo anno di scuola elementare potesse essere collegato alla frequenza con cui facevano colazione o cena con le loro famiglie. (Hanno tenuto conto - nel gergo della ricerca, 'controllato' - di fattori come il reddito familiare e la qualità della scuola che potrebbero anche influenzare i loro risultati.)

La ricerca suggerisce 'che c'è poco o nessun effetto medio di (frequenza dei pasti in famiglia) sui risultati cognitivi e comportamentali del bambino durante il periodo dall'asilo all'ottavo anno'. Studi precedenti potrebbero non essere sbagliati, ma i loro risultati 'dovrebbero essere interpretati con cautela', secondo Daniel P. Miller e Wen-Jui Han. I due riconoscono che la loro ricerca non ha esaminato gli adolescenti più grandi; ricerche precedenti hanno suggerito che gli adolescenti che consumano spesso pasti in famiglia hanno meno probabilità di abusare di droghe o alcol o di avere problemi di comportamento.


Un recente rapporto del Pew Research Center sulle questioni familiari include alcuni dati sulla frequenza dei pasti in famiglia, tratti da un'indagine sugli adulti dello scorso ottobre. Tra i genitori di bambini di età inferiore ai 18 anni, la metà afferma di cenare ogni giorno con alcuni o tutti i figli, il 34% afferma di consumare i pasti in famiglia alcune volte a settimana, l'11% afferma di farlo occasionalmente e il 3% afferma di non farlo mai .



Convivenza

Sul tema della convivenza, tutti sanno che le coppie che convivono prima del matrimonio hanno maggiori probabilità di divorziare rispetto alle coppie che non lo fanno, perché è quello che hanno scoperto molte ricerche. Ma alcuni lavori recenti contestano questa conclusione. Ora che la maggior parte delle coppie va a vivere insieme prima di sposarsi, la convivenza potrebbe non essere collegata al divorzio come lo era quando le coppie conviventi erano meno comuni.


Il rapporto sulle famiglie del Pew Research Center, pubblicato lo scorso anno, ha rilevato che il 44% degli adulti (e più della metà dei giovani di età compresa tra i 30 ei 49 anni) afferma di aver convissuto a un certo punto. Quasi due terzi degli adulti che hanno mai convissuto (64%) afferma di considerarlo un passo verso il matrimonio. Il rapporto rileva anche una tendenza verso una crescente accettazione da parte del pubblico delle coppie conviventi nel corso degli anni. La maggior parte degli americani ora afferma che l'aumento delle coppie non sposate che vivono insieme non fa differenza per la società (46%) o è positivo per la società (9%).

Un documento dei ricercatori della Bowling Green State University, utilizzando i dati del National Survey of Family Growth, ha concluso che tra le donne che si sono sposate dalla metà degli anni '90, la convivenza non è legata a un aumento del rischio di divorzio. Guardando alle donne che si sono sposate negli ultimi 15 anni, 'il nostro lavoro mostra che la convivenza non influenza più l'instabilità coniugale', hanno scritto i ricercatori Wendy D. Manning e Jessica A. Cohen nel documento che hanno presentato all'incontro sulla popolazione.


Divorzio

Un'abbondanza di ricerche sul divorzio lo collega a un aumento del rischio di problemi per i bambini sia nell'immediato dopo la scissione che in seguito nella vita. Infatti, la frase 'trasmissione intergenerazionale del divorzio' è usata per descrivere l'elevato rischio di divorzio tra i bambini i cui genitori hanno divorziato. Ma in alcuni casi, il divorzio di un genitore non aumenta il rischio che i matrimoni o le convivenze dei loro figli si interrompano, secondo un documento dei ricercatori della Montclair State University.

Utilizzando i dati del National Survey of Families and Households, Constance T. Gager e Miriam R. Linver hanno confrontato i percorsi di relazione dei figli adulti cresciuti in diversi tipi di famiglie. Si sono concentrati soprattutto sui bambini i cui genitori spesso litigavano. In generale, avere 'genitori ad alto conflitto' è associato a un rischio maggiore di divorzio di un bambino in età adulta, ma i ricercatori hanno concluso che è importante anche se i genitori restano insieme o si separano. Hanno scritto: 'I nostri risultati principali sono che i bambini con genitori ad alto conflitto hanno meno probabilità di aver vissuto una convivenza o una dissoluzione coniugale se i loro genitori hanno divorziato rispetto ai bambini di famiglie ad alto conflitto i cui genitori sono rimasti insieme'.

Un rapporto del Pew Research Center del 2007 ha rilevato che la maggior parte degli americani (58%) pensa che il divorzio sia preferibile al rimanere in un matrimonio infelice. Una maggioranza più ampia (67%) afferma che in un matrimonio in cui i genitori sono molto insoddisfatti l'uno dell'altro, i figli stanno meglio se i genitori divorziano; Il 19% afferma che i bambini stanno meglio se i genitori stanno insieme; e il 9% dice che dipende.