La dottrina dell'equità è un gioco leale?

di Dante Chinni, Senior Researcher, Project for Excellence in Journalism


Sono passati 20 anni da quando la dottrina dell'equità è stata abrogata dalla Federal Communications Commission (FCC). Eppure nelle ultime settimane, la regola che imponeva alle emittenti di bilanciare le opinioni trasmesse su argomenti controversi è riemersa come argomento di dibattito nei circoli dei media, e in particolare nei talk radio.

Alcuni conduttori nell'universo radiofonico dominato dai conservatori hanno avvertito gli ascoltatori che i Democratici al Congresso e i liberali vogliono far rivivere la Dottrina dell'equità nel tentativo di mettere a tacere le voci e le opinioni che non gradiscono. E alcuni hanno avvertito che qualsiasi ritorno alla regola produrrebbe un 'Hush Rush Bill'. (La National Review ha pubblicato una recente storia di copertina sull'argomento, completa di una foto di Rush Limbaugh imbavagliato con del nastro adesivo.)

Poche settimane fa, Limbaugh ha sollevato questa prospettiva quando ha descritto il suo spettacolo come qualcosa 'che spaventa e spaventa la sinistra americana al punto che vogliono negare a questo programma l'accesso costituzionale al Primo Emendamento'.

Al contrario, Ed Schultz, un parlatore liberale sindacato, ha accusato i conservatori di creare un 'uomo di paglia' giocando la minaccia di una nuova Dottrina dell'Equità. 'Posso garantirvi gente che nessuno è là fuori a dire 'prendiamo la dottrina dell'equità', ha dichiarato Schultz, e ha incolpato i conservatori per aver cercato di soffocare le voci liberali in onda.


Cos'è la dottrina dell'equità e cosa sta succedendo qui? Qualche sfondo sembra in ordine:



Cos'era esattamente la dottrina dell'equità e cosa ne è stato?

Creata dalla FCC nel 1949, la dottrina dell'equità era un insieme di regole basate sull'idea che le onde radio erano scarse ed erano di proprietà del pubblico, con stazioni televisive e radiofoniche che funzionavano come 'amministratori pubblici'. In quanto tale, la FCC richiedeva che le emittenti fornissero una ragionevole opportunità per 'un ampio gioco per la libera e leale concorrenza di opinioni opposte ... (per tutti) questioni importanti per il pubblico'.


Le stazioni, in altre parole, dovevano portare opinioni contrastanti sulle questioni importanti del giorno.

La dottrina dell'equità è sopravvissuta per decenni ed è stata dichiarata costituzionale dalla Corte Suprema nel 1969. Ma negli anni '80, durante l'amministrazione di Ronald Reagan, la FCC ha riesaminato l'argomento. L'agenzia ha concluso che l'ascesa della televisione via cavo aveva alleviato alcuni dei problemi di scarsità e che la dottrina dell'equità potrebbe essere un discorso agghiacciante impedendo alle emittenti di affrontare questioni importanti per riluttanza a rappresentare entrambe le parti. Nell'agosto 1987, la FCC ha abrogato la dottrina dell'equità.


La fine della dottrina dell'equità ha dato vita a discorsi radiofonici conservatori?

Alcuni osservatori sostengono da tempo che la fine della dottrina dell'equità ha contribuito a inaugurare l'era dei discorsi radiofonici dominati dai conservatori, ponendo fine al requisito dell'equilibrio editoriale. Secondo la dottrina, il conservatorismo di Limbaugh avrebbe avuto bisogno di un contrappunto e sarebbe stato impossibile posizionare il formato di una stazione radio esclusivamente verso un pubblico conservatore.

Non è del tutto esatto, secondo Andrew Schwartzman del Media Access Project, uno studio legale senza scopo di lucro per i media e le telecomunicazioni.

Schwartzman ritiene che la ragione principale per l'ascesa di personalità dei discorsi nazionali come Limbaugh sia stata un cambiamento nel costo della distribuzione satellitare nazionale. La programmazione sindacata significava che le stazioni non dovevano più sviluppare il proprio talento locale. Invece, potevano semplicemente portare voci nazionali che si erano già dimostrate valide in altri mercati per meno soldi. Quelle voci nazionali appartenevano ai presentatori di conferenze di maggior successo, molti dei quali erano conservatori.

'Rush Limbaugh esisteva prima del 1987', ha detto Schwartzman. 'Negli anni '80 ciò che è realmente accaduto è stato il sindacato nazionale ed è successo in grande stile'.


La dottrina dell'equità, tuttavia, non è stata dimenticata. Il Congresso ha tentato due volte di ristabilirlo: nel 1987 e successivamente durante il George H.W. Amministrazione Bush, ma entrambi gli sforzi sono andati incontro all'opposizione presidenziale e sono falliti.

Qualunque sia la ragione, il format radiofonico di notizie / talk è decollato negli anni '90. Secondo una banca dati del settore, nel 1990 c'erano circa 360 stazioni di notizie / talk. Oggi ce ne sono più di 1.300.

Perché le persone discutono su una regola che non esiste da 20 anni?

Alla fine di giugno, una confluenza di eventi ha spinto improvvisamente la dottrina dell'equità a lungo sepolta sotto i riflettori dei media.

Per prima cosa, il 20 giugno il Center for American Progress, un gruppo di difesa dei liberali, ha pubblicato un rapporto dal titolo 'The Structural Squbalance of Political Talk Radio'. Ha concluso che tra i primi cinque proprietari di stazioni radio 'il 91% della programmazione radiofonica totale nei giorni feriali è conservatrice'.

Più o meno nello stesso periodo, un certo numero di presentatori di discorsi, prevalentemente conservatori, organizzò una campagna aggressiva contro la legge sull'immigrazione sostenuta principalmente dal presidente Bush e da una coalizione che includeva i Democratici del Senato e alcuni Repubblicani. Dopo un'aspra battaglia legislativa, il provvedimento è morto al Senato il 28 giugno, e alcuni dei relatori hanno apertamente celebrato quel risultato in onda, prendendosi anche il merito di aver contribuito a realizzarlo.

Il ruolo dei presentatori del discorso nel dibattito sull'immigrazione ha portato alcuni democratici a parlare di un possibile ritorno alla dottrina dell'equità. In un'intervista del 25 giugno con Fox News, la senatrice della California Dianne Feinstein ha detto che stava 'cercando' di riportarlo indietro. Due giorni dopo, un quotidiano di Capitol Hill citò il senatore dell'Illinois Dick Durbin dicendo che era 'ora di ripristinare la dottrina dell'equità'.

Persino alcuni repubblicani conservatori hanno espresso frustrazione nei confronti dei conduttori radiofonici. Apparendo con Feinstein su Fox News, il senatore del Mississippi Trent Lott ha pronunciato la memorabile dichiarazione che 'Talk radio gestisce l'America. Dobbiamo fare qualcosa per risolvere il problema '.

Alla luce di questi commenti, alcuni al Congresso hanno deciso di agire preventivamente. Il 28 giugno, la Camera (con un voto di 309-115) ha approvato un provvedimento spinto dai repubblicani che negherebbe alla FCC i soldi per attuare la dottrina dell'equità, se fosse ripristinata.

Schwartzman ha detto che il recente furore della dottrina equa ha molto a che fare con la politica costituente. Mentre i liberali stanno facendo le loro 'osservazioni rituali' sul ripristino, in parte per compiacere la loro base, i conservatori si stanno aggrappando a quelle osservazioni per lo stesso motivo, ha detto.

Quali sono le possibilità che la dottrina dell'equità torni presto?

Anche secondo alcuni legislatori democratici che hanno espresso interesse per la questione, non c'è uno slancio significativo per un revival della dottrina dell'equità.

Un portavoce di Feinstein ha detto che non ci sono leggi in sospeso, audizioni programmate, né riunioni relative all'argomento. Da parte della Camera, un portavoce del deputato democratico dell'Ohio Dennis Kucinich, che guida la sottocommissione con autorità sulla FCC, ha anche detto che nessuna azione è in sospeso in quell'organo.

Il Center for American Progress, che ha pubblicato il rapporto affermando che i discorsi radiofonici sono ideologicamente inclinati a destra, non chiede il ripristino della dottrina dell'equità. Il gruppo, che ha affermato che l'abrogazione della dottrina non è una spiegazione adeguata per il predominio dei discorsi conservatori, si concentra maggiormente sulla questione del conglomerato della proprietà dei media come causa.

Tom Taylor, editore di una newsletter del settore radiofonico, non ha dubbi sulla capacità della dottrina dell'equità di suscitare passioni. 'Pensi che il conflitto israelo-palestinese sia pieno di rancore', ha detto, 'guarda cosa succede se cerchi di tenere un'udienza sulla dottrina dell'equità'. Tuttavia, nonostante tutta la retorica che circola, Taylor ritiene che non ci sia praticamente alcuna probabilità di uno sforzo legislativo per rilanciarla.

Taylor ha detto che anche se la dottrina fosse stata ripristinata, non sarebbe 'zitto Rush'. A chi parla conservatore e liberale non sarebbe richiesto di introdurre l'equilibrio nei propri programmi. Piuttosto, le stazioni che trasmettono quegli spettacoli dovrebbero permettere di ascoltare opinioni opposte a un certo punto della giornata. (E questo potrebbe essere nelle prime ore del mattino.)

'Siamo solo gentili e diciamo che ci sono delle cattive informazioni che fluttuano là fuori', ha detto Taylor. 'Ma, sai, è sicuramente un ottimo argomento per i talk radio.'

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