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Ci si può fidare di ciò che dicono i sondaggi sulle prospettive elettorali di Obama?

di Scott Keeter e Nilanthi Samaranayake


figuraLa forte dimostrazione del democratico Barack Obama nei primi sondaggi di prova per le elezioni presidenziali del 2008 solleva di nuovo la questione se il pubblico americano è pronto a sostenere un candidato afroamericano alla presidenza. Recenti sondaggi indicano due cambiamenti significativi su questa questione.

Il primo è che una maggioranza sempre più ampia del pubblico afferma di essere disposta a votare per un afroamericano per la più alta carica della nazione. Il secondo è che i sondaggi condotti in campagne che mettono i candidati bianchi e neri l'uno contro l'altro stanno facendo un lavoro migliore nel prevedere con precisione l'esito delle elezioni ora che in passato, suggerendo che i pregiudizi nascosti che hanno confuso i sondaggi nelle elezioni birazziali negli anni '80 e all'inizio Gli anni '90 non sono più un problema serio.

Con Obama pronto a dichiarare la sua candidatura alla presidenza questo fine settimana, recenti sondaggi nazionali hanno rilevato che, sebbene insegua Hillary Clinton per la nomination democratica, fa quasi quanto Clinton negli scontri alle elezioni generali contro i repubblicani schierati, guidando di poco John McCain e correndo all'incirca anche con Rudy Giuliani.

figuraPiù in generale, la stragrande maggioranza degli americani dice ai sondaggisti di essere disposta a votare per un candidato afroamericano qualificato alla presidenza. In un sondaggio di Newsweek condotto lo scorso anno, solo il 3% ha dichiarato che non l'avrebbe fatto. Non è sempre stato così. Gallup ha posto una versione di questa domanda dal 1958. Più recentemente, nel 2003, il 92% ha dichiarato che voterebbe per un candidato nero alla presidenza, mentre solo il 6% ha detto di no. Ma nel 1958, una maggioranza del 53% disse che non avrebbe votato per un candidato nero; anche nel 1984, il 16% ha detto a Gallup che non l'avrebbe fatto.


I sondaggi che mostrano che il pubblico è disposto a votare per un candidato nero possono essere presi per il valore nominale? È indubbiamente vero che gli atteggiamenti razziali negli Stati Uniti sono diventati più tolleranti negli ultimi cinquant'anni e candidati afroamericani hanno conquistato alte cariche in molti stati. Ma è anche vero che l'espressione di atteggiamenti razzisti è socialmente meno accettabile oggi che in passato. Ciò può portare alcune persone a dire ai sondaggisti che sono più tolleranti di quanto non siano in realtà.



I sondaggi elettorali negli anni '80 e '90 hanno mancato il segno nelle elezioni birazziali

figuraI problemi con i sondaggi pre-elettorali in diverse elezioni birazziali di alto profilo negli anni '80 e all'inizio degli anni '90 hanno sollevato la questione se il razzismo nascosto rimanesse un ostacolo per i candidati neri. I candidati bianchi nella maggior parte di queste gare generalmente hanno ottenuto risultati migliori il giorno delle elezioni di quanto non facessero nei sondaggi, mentre i loro avversari neri tendevano a finire con circa lo stesso livello di supporto indicato dai sondaggi.


Questo fenomeno fu notato per la prima volta nella corsa del 1982 per il governatore della California, dove il sindaco di Los Angeles Tom Bradley, un democratico nero, perse per un soffio contro il repubblicano George Deukmejian, nonostante i sondaggi lo mostrassero con un vantaggio che andava da 9 a 22 punti. L'anno successivo, il democratico afroamericano Harold Washington vinse a malapena la sua corsa per il sindaco di Chicago contro il repubblicano Bernard Epton. I sondaggi pre-elettorali condotti nelle ultime due settimane della campagna hanno mostrato Washington con un vantaggio di 14 punti.

Anche tre gare molto visibili nel 1989 e nel 1990 hanno seguito questo modello, sebbene in due casi almeno un sondaggio in ritardo abbia segnalato una corsa ravvicinata. Il democratico della Virginia e l'afroamericano Douglas Wilder hanno superato il repubblicano bianco Marshall Coleman di meno di un punto percentuale per diventare il primo governatore nero eletto della nazione. Ma due dei tre sondaggi condotti pochi giorni prima delle elezioni hanno mostrato che Wilder era in testa a due cifre; un terzo sondaggio lo ha portato a 4 punti di vantaggio.


Anche un exit poll condotto il giorno delle elezioni ha mostrato che Wilder ha vinto di 10 punti, mentre ha calcolato accuratamente il voto nelle altre due gare in tutto lo stato. A differenza della maggior parte degli exit poll che utilizzano un voto scritto anonimo per raccogliere le risposte degli elettori, questo prevedeva intervistatori che chiedevano agli elettori faccia a faccia come hanno votato, una situazione che potrebbe aumentare la pressione per fornire una risposta socialmente desiderabile.

Sempre nel 1989, il democratico David Dinkins, un afroamericano, vinse il repubblicano Rudy Giuliani nella corsa a sindaco di New York di due punti, nonostante fosse in testa di 18 punti in un sondaggio condotto dal New York Observer una settimana prima del elezione.

L'anno successivo, un'altra importante elezione ha visto il democratico afroamericano Harvey Gantt in un'aspra corsa contro il senatore repubblicano Jesse Helms del North Carolina. Due dei tre sondaggi indipendenti condotti poco prima delle elezioni hanno mostrato Gantt in testa a Helms, ma Helms ha prevalso di sei punti percentuali il giorno delle elezioni. La razza era un problema nella campagna, come evidenziato da una pubblicità televisiva della campagna di Helms con un immaginario bianco in cerca di lavoro che ha perso contro un candidato di minoranza a causa di una quota razziale. L'annuncio addebitava che Gantt supportava le quote di assunzione.

Nel 1992, la democratica nera Carol Moseley Braun vinse una vittoria di 10 punti sul repubblicano Richard Williamson in una corsa per un seggio al Senato degli Stati Uniti dall'Illinois. Ma i sondaggi fatti pochi giorni prima delle elezioni le hanno mostrato un vantaggio che va da 17 a 20 punti. È interessante notare che, nelle primarie democratiche, Moseley Braun ha seguito il senatore in carica Alan Dixon con un ampio margine in due sondaggi fatti solo una settimana prima che lei vincesse le elezioni.


Sondaggi 2006 più accurati

figuraLe elezioni di medio termine dello scorso anno hanno caratterizzato diverse gare importanti che hanno contrapposto candidati bianchi e neri. A differenza dell'esperienza degli anni '80 e '90, i sondaggi pre-elettorali nella maggior parte di queste campagne hanno funzionato bene e c'erano poche prove di un voto 'nascosto' per il candidato bianco.

Sebbene i candidati afroamericani abbiano perso quattro delle cinque gare in tutto lo stato che presentavano candidati neri contro bianchi, i sondaggi pre-elettorali tardivi tendevano a rispecchiare il risultato finale.1I candidati repubblicani neri alla carica di governatore hanno perso per ampi margini in Ohio (di 23 punti) e Pennsylvania (20 punti), ma la media dei sondaggi indipendenti finali in ogni stato ha mostrato margini simili (21 e 23 punti, rispettivamente). Un democratico afroamericano, Deval Patrick, ha vinto la corsa al governatore del Massachusetts con una valanga (dal 56% al 35%) su un repubblicano bianco Kerry Healey. Due sondaggi pre-elettorali hanno leggermente sottovalutato il sostegno di Healey, ma sono stati condotti circa due settimane prima delle elezioni.

I candidati neri hanno perso anche in due gare chiave del Senato - Maryland e Tennessee - ma non c'erano prove chiare di un voto nascosto per il candidato bianco in nessuno dei due stati. Il caso più complicato è stato nel Maryland, dove il tenente governatore repubblicano Michael Steele, che è afroamericano, ha perso la sua offerta al Senato nei confronti del democratico Benjamin Cardin di 10 punti, circa lo stesso margine di un sondaggio del Washington Post condotto 10 giorni prima delle elezioni. . Altri due sondaggi, invece, hanno mostrato che la gara è molto più serrata. Ma questi sondaggi hanno anche sottovalutato il voto democratico nella corsa al governatore in cui sia i candidati democratici che quelli repubblicani erano bianchi. Entrambi i sondaggi hanno mostrato che i due candidati correvano testa a testa, ma il giorno delle elezioni il democratico, il sindaco di Baltimora Martin O'Malley, ha battuto il governatore repubblicano in carica Robert Ehrlich di sette punti.

figuraLa corsa per il Senato degli Stati Uniti nel Tennessee è stata forse la più seguita di tutte le elezioni birazziali dell'anno scorso. Il democratico nero Harold Ford, Jr. ha perso di poco contro il repubblicano bianco Bob Corker, dal 51% al 48%. Ci sono stati molti sondaggi pre-elettorali in questa gara, e tre degli ultimi quattro sondaggi hanno effettivamente sovrastimato il vantaggio di Corker.

Nel complesso, l'accuratezza dei sondaggi in queste cinque elezioni birazziali suggerisce che i problemi che hanno tormentato i sondaggi negli anni '80 e all'inizio degli anni '90 potrebbero non essere più così gravi. Questo cambiamento non è il risultato di miglioramenti più ampi nella metodologia dei sondaggi elettorali; la maggior parte dei sondaggi elettorali nel periodo precedente sono stati svolti con competenza e generalmente hanno avuto buoni risultati nel prevedere i risultati delle elezioni.

L'esperienza delle elezioni del 2006 indica che il razzismo può essere un fattore meno importante nei giudizi pubblici sui candidati afroamericani rispetto a 10 o 20 anni fa. È vero che il candidato afroamericano ha perso in quattro delle cinque gare in tutto lo stato esaminate, ma tre di questi erano repubblicani che correvano in un brutto anno per i repubblicani. In ciascuno di questi tre casi, l'altra grande corsa in tutto lo stato ha contrapposto due candidati bianchi (per il Senato degli Stati Uniti in Ohio e Pennsylvania e per il governatore nel Maryland), e il margine di vittoria dei candidati democratici era simile a quello delle gare che coinvolgevano un repubblicano nero. .

È anche vero che i candidati neri in queste razze tendevano a fare altrettanto tra i bianchi del loro partito quanto i candidati bianchi in altri stati. Ad esempio, il sondaggio di uscita del National Election Pool - condotto con una votazione anonima e quindi meno probabile di un'intervista telefonica o faccia a faccia per suscitare una risposta socialmente desiderabile ma errata - ha rilevato che il 91% degli elettori democratici bianchi nel Tennessee ha scelto Harold Ford, circa lo stesso livello di sostegno che i democratici bianchi in Virginia hanno dato a Jim Webb (92%). Questo riguarda anche il livello di sostegno che i repubblicani bianchi del Maryland hanno dato all'afroamericano Michael Steele (94%).

Nessuno negherebbe che la razza conti ancora nella politica degli Stati Uniti. Nell'ultimo mezzo secolo, i partiti politici sono stati sempre più divisi nelle loro posizioni sulle questioni razziali e questo, a sua volta, ha influenzato le decisioni degli elettori di chiamarsi repubblicani o democratici. Ma questa revisione degli exit poll e dei risultati elettorali in diverse elezioni recenti suggerisce che meno persone esprimono giudizi sui candidati basati esclusivamente, o addirittura principalmente, sulla razza stessa, e che relativamente poche persone ora non sono disposte a dire ai sondaggisti come si sentono onestamente riguardo a un particolare candidati. In un tale contesto, l'alta posizione di Barack Obama nei sondaggi presidenziali - o, del resto, di Colin Powell prima delle elezioni presidenziali del 1996 - rappresenta un cambiamento significativo nella politica americana.


Appunti

1Il concorso del Senato nel Mississippi ha eguagliato un democratico nero (Fleming) e un repubblicano bianco (Lott), ma quasi nessun sondaggio pubblico è stato condotto durante la corsa.