Medie, mediane e disoccupazione: analizzare i numeri

Ogni mese, quando il Bureau of Labor Statistics pubblica il suo rapporto sul lavoro, le persone si concentrano su una metrica particolare: il tasso di disoccupazione. Ma ci sono molti altri dati interessanti e potenzialmente significativi nel rapporto, anche se interpretarli in modo appropriato può essere complicato.


Prendiamo, ad esempio, la durata della disoccupazione. Non c'è dubbio che più persone restano senza lavoro più a lungo di quanto sia stato storicamente il caso. Il mese scorso, secondo il BLS, la durata media della disoccupazione destagionalizzata era di 35,6 settimane, non molto al di sotto del massimo post-crisi di 40,7 settimane alla fine del 2011. Prima che la crisi finanziaria colpisse a pieno regime, la durata media era di circa 16 o 17 settimane.

Ma èmediadurata la migliore misurazione? Come mostra il grafico a destra, la durata della disoccupazione è fortemente distorta: mentre la maggior parte delle persone è raggruppata verso le durate più brevi, ci sono alcune persone che sono state senza lavoro per molto tempo - 3, 4, 5 anni o più - e quei casi tirano la media più in alto. Quando i dati sono distribuiti in questo modo, le medie possono essere molto fuorvianti su quale sia il valore 'tipico'.

In questi casi, la maggior parte degli esperti userebbe invece la mediana, il punto medio di una distribuzione, con metà dei valori che cade al di sopra e metà al di sotto. La mediana è molto meno influenzata da distribuzioni distorte e valori anomali (punti di dati insolitamente grandi o piccoli rispetto al resto del set di dati). Ilmedianola durata della disoccupazione a giugno, destagionalizzata, è stata di 16,3 settimane, ancora ben al di sopra della tipica durata mediana pre-recessione di 8-9 settimane.

La durata della disoccupazione non è certo l'unica distribuzione di dati che può essere eccessivamente influenzata da una manciata relativa di valori anomali. I dati su ricchezza e reddito, ad esempio, sono notoriamente distorti: secondo l'editorialista del New York Times Floyd Norris, la ricchezza media delle famiglie nel 2010 (calcolata dal sondaggio triennale delle finanze dei consumatori della Federal Reserve) era circa un sesto della ricchezza media delle famiglie.


Per quanto riguarda il reddito, come ha affermato di recente Stephanie Coontz sul New York Times, se Warren Buffett e Oprah Winfrey pensassero di trasferirsi a Steubenville, Ohio, il reddito familiare medio lì salirebbe da 46.441 $ a 75.263 $. Il pezzo di Coontz fornisce molti altri esempi di distribuzioni distorte e medie fuorvianti.



Guardare sia le medie che le mediane e quanto sono vicine l'una all'altra può dirti molto sui dati sottostanti. (In una distribuzione perfettamente normale, sarebbero identici.) Il continuo ampio divario tra la durata media e la durata della disoccupazione dei media (sebbene non così ampio come lo era circa un anno fa) indica che, mentre la maggior parte degli americani senza lavoro trova lavoro in 20 settimane o meno, un nucleo di disoccupati di lunga durata rimane senza lavoro per periodi sempre più lunghi. E tieni presente che, poiché per essere considerato disoccupato una persona deve aver cercato lavoro di recente, questi dati non includono i 7,2 milioni di americani stimati che desiderano un lavoro ma non ne hanno cercato uno nell'ultimo anno.